Douleur à l'oreille : les causes de l'otalgie

Chez l'adulte et l'enfant, le fait d'avoir mal aux oreilles peut affecter son quotidien.
Publié le May, 18, 2020

Pourquoi a-t-on mal à l'oreille ?

De nombreuses maladies peuvent être à l'origine d'une douleur aux oreilles, comme une otite, un rhume, une infection des sinus ou de la gorge, une lésion du canal auditif ou encore un abcès dentaire.

La douleur peut être ressentie dans une ou dans les deux oreilles. Elle peut également être constante ou irrégulière et se situer dans différentes parties de l'oreille : l'oreille interne ou externe.

Dans certains cas, il arrive que la douleur se déplace dans la gorge ou la mâchoire. 

Douleur dans l'oreille interne

Les douleurs dans l'oreille interne peuvent provenir du labyrinthe (cochlée et vestibule) ou du tympan.

Elles peuvent avoir plusieurs causes :

Douleur dans l'oreille externe

  • Les douleurs dans l'oreille externe se situent dans le conduit de l'oreille allant du pavillon au tympan. Ces douleurs peuvent être accompagnées de lésions ou d'écoulement de pus. Elles sont souvent dues à une otite externe ou une otorrhée.
  • L'otite externe se caractérise par une inflammation du canal externe de l'oreille lié à une lésion infectée. Les signes les plus courants sont : une douleur, des démangeaisons, une évacuation de pus depuis l'oreille et une perte auditive.
  • L'otorrhée est un écoulement sortant de l'oreille. Les symptômes sont en général : une douleur, de la fièvre, un prurit, des vertiges, des acouphènes, ainsi qu'une baisse de l'audition.

Douleur à la mâchoire et à la gorge

Les douleurs d'oreilles s'accompagnent dans certains cas de douleurs à la mâchoire, à la gorge ou aux deux. Ainsi lors de bouchons de cérumen, d'infections de la gorge (type angine) ou des sinus, d'arthrite de la mâchoire ou d'abcès dentaires, la douleur peut irradier vers les organes proches.

Soulager les douleurs à l'oreille

Les origines d'une douleur à l'oreille sont ainsi variées, elles ne nécessitent pas systématiquement de traitement médical.

Il est possible d'atténuer temporairement la douleur à l'aide de gouttes pour oreille ou d'antidouleur générique (type ibuprofène). Il est tout de fois recommandé de consulter un médecin si la douleur vient à persister et afin d'obtenir un traitement antibiotique en cas d'infection.

Certains réflexes permettent également de prévenir certaines maladies de l'oreille, comme par exemple bien se sécher les oreilles après la douche ou la baignade ou en diminuant la pression dans l'oreille, lors de voyage en avion ou en voiture avec changement d'altitude, en mâchant un chewing-gum ou en déglutissant.

Douleur à l'oreille chez l'enfant

La douleur de l'oreille est un symptôme fréquent chez les enfants. Elle peut avoir pour origine une otite : cela est dû à plusieurs raisons, car les enfants ont des trompes d'Eustache beaucoup plus courtes et plus droites, de sorte que l'inflammation ou l'infection des voies respiratoires supérieures affecte plus facilement l'oreille. L'enfant se plaint d'avoir mal à l'oreille ou d'avoir l'oreille qui démange. Dans certains cas, la douleur s'accompagne d'écoulement et peut témoigner d'une perforation du tympan. Chez le bébé et l'enfant, il est vivement recommandé de consulter un médecin généraliste ou un médecin ORL en cas de douleur à l'oreille. 

Traitements contre le mal d'oreille

Le traitement du mal d'oreille dépend toujours de la cause diagnostiquée. Souvent, en effet, il ne s'agit pas seulement de soulager la douleur, mais aussi de traiter la maladie déclenchante, si elle est présente.

Si le médecin détermine que la source du mal d'oreille est une inflammation du pavillon, il peut être traité avec des anti-inflammatoires et des antibiotiques.

Lorsqu'il s'agit de douleurs à l'oreille dues à une inflammation de l'oreille moyenne, ce qui est le plus souvent recommandé est une combinaison soigneusement contrôlée d'analgésiques et d'anti-inflammatoires, y compris des antibiotiques en cas d'infection.

Et enfin, s'il s'agit d'une douleur à l'oreille due à une inflammation du conduit auditif, les gouttes anti-inflammatoires associées aux antibiotiques aideront à réduire considérablement les symptômes.

Quand dois-je consulter un médecin ?

Il est recommandé de toujours consulter un spécialiste en cas de mal d'oreille persistant. Lorsqu'il s'agit de conditions douloureuses complexes et de longue durée, une intervention directe et complète du médecin est toujours recommandée. Selon les cas, le médecin peut être amené à intervenir pour éliminer les liquides, comme le pus, qui obstruent l'oreille.

Comment prévenir un mal d'oreille ?

Étant donné que le mal d'oreille a de nombreuses causes différentes, une prévention ciblée n'est pas possible. Cependant, il est possible de réduire le risque en prêtant attention à certains aspects.

Mal d'oreille en voyage

Si vous prenez l'avion alors que vous avez un rhume, les gouttes nasales décongestionnantes permettent d'éviter les maux d'oreille liés à la pression. Si vous n'êtes pas enrhumé(e), mâcher de la gomme ou exercer une contre-pression tout en gardant le nez bouché permet d'éviter les maux d'oreilles au décollage ou à l'atterrissage en équilibrant la pression.

Prévenir le mal d'oreille chez l'enfant

Les enfants souffrent beaucoup plus souvent de douleurs aux oreilles que les adultes, principalement en raison d'une otite moyenne. La recherche montre qu'un environnement sans fumée, l'allaitement, le fait de ne pas utiliser de tétine et la vaccination contre les pneumocoques protègent contre l'otite moyenne. Il est utile de consulter un spécialiste ORL dès le début du mal d'oreille. Cela évite les complications et les douleurs inutiles.

Prévenir l'otite externe

Il est possible de prévenir l'otite dite du baigneur (otite externe) en inclinant alternativement la tête des deux côtés après avoir nagé dans la piscine. De cette façon, l'eau peut s'échapper des conduits auditifs. L'eau de la piscine provoque une inflammation due à l'humidité, et le chlore présent dans l'eau assèche l'oreille, favorisant l'inflammation. Cependant, il faut éviter de nettoyer et de sécher avec un coton-tige, car cela peut facilement endommager le conduit auditif ou le tympan.

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